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Joaquin Perez

Joaquín Perez fue criado en Mascotte, a dos cuadras del centro de desarrollo infantil de RCMA. El niño más joven de los cosechadores de cítricos, Pérez comenzó a asistir al centro cuando tenía 2 años. Todavía recuerda las dos amables maestras que se ocuparon de él ahí y le dejón jugar con su juguete favorito, un juego de rompecabezas estilo lego. "yo era muy feliz ahí", dice Perez. Hoy, Perez ha llegado muy lejos. Él es la primera persona en asistir a un centro de cuidado infantil de RCMA, luego crecer para servir en la Junta Directiva de RCMA. Mascotte aún lo tiene. Él está criando a su propia familia a dos millas de distancia de su antiguo centro de cuidado infantil, y encabeza el departamento de recursos humanos en Groveland Cherry Lake Tree Farms. Iniciado en 1985, Cherry Lake Tree Farm produce árboles ornamentales, palmeras y arbustos. Tiene 1,800 acres bajo producción y más de 1 millón árboles en inventario en cualquier momento dado. Ahí, él refiere a trabajadores al centro de Mascotte. Perez lo recuerda como el "refugio seguro" en medio de una vida dura. "da a los padres la oportunidad de poder trabajar y proveer a sus hijos", dice. Después de preescolar, Pérez se matriculo a través de la escuela primaria Mascotte y la escuela intermedia Groveland. (un programa de verano en la Universidad del sur de la Florida le permitió omitir el octavo grado.) Se graduó de la preparatoria South Lake con un promedio de 3.99 grados. Perez obtuvo un título de administración en USF y fue miembro de la sociedad de honor Golden Key. Está casado y tiene dos hijos pequeños. Su esposa Angélica también asistió al centro de desarrollo infantil de Mascotte.

Mascotte still holds him. He is raising his own family two miles away from his former child care center, and heads the human resources department at Groveland’s Cherry Lake Tree Farms. Started in 1985, Cherry Lake Tree Farm produces ornamental trees, palms and shrubs. It has 1,800 acres under production and more than 1 million trees in inventory at any given time.

There, he refers workers to the Mascotte center. Perez remembers it as a child’s “safe haven” in an otherwise rugged life.  “It gives parents the opportunity to be able to work and provide for their children,” he says.  After preschool, Perez matriculated through Mascotte Elementary School and Groveland Middle School. (A summer program at the University of South Florida allowed him to skip the eighth grade.) He graduated from South Lake High School with a 3.99 grade-point average. Perez earned a management degree at USF and was a member of the Golden Key Honor Society.

He is married with two young children. His wife Angelica also attended the Mascotte Child Development Center.

Ilda Martinez

Ilda Martinez, de 18 años, nació en Plant City, una comunidad agrícola al este de Tampa. Sin embargo, una gran parte de su alma está en la ciudad natal de su familia extendida en el sur de México, donde Martínez fue tomada en la infancia. Sus padres regresaron a los Estados Unidos donde recolectaron cosechas y enviaron dinero a casa. La pequeña Ilda permaneció en Oaxaca con su abuela, y aprendió a hablar el idioma indígena Mixteco. Cuando tenía dos, Martínez regresó al área de Plant City con sus padres. La inscribieron en el centro de desarrollo infantil Dover de RCMA, donde aprendió su segunda lengua, español, y su tercera inglés. Hoy habla con fluidez los tres. Su padre, un niño que abandon la escuela primaria, se aseguró de que su primer hijo conociera el valor de obtener una educación – y las consecuencias de carecer de una. Desde los 8 años hasta los 15 años, Ilda pasó los veranos en los campos de Michigan y Carolina del Norte. Se acuerda cargando baldes, pesados con arándanos; levantárse a las 4:30 en las mañanas frías para preparar los almuerzos; y trabajar hasta las 10 p.m. como el sol del verano se quedaba en el horizonte. "Si no quieres terminar donde estamos", advirtió su padre, "entonces usted necesita estudiar." "siempre he sido una buena estudiante", dijo Martínez. Ella se graduó de la escuela secundaria de la Universidad del Estado de Polk con un promedio de calificaciones de 3.9. A lo largo del camino, Martínez balanceaba una multiple serie de actividades. Jugó en el equipo de fútbol, actuó con la orquesta y cantó en el coro. Ella ayudó a las familias migrantes y sirvió en un grupo de educación de United Way que estudió problemas entre estudiantes que, como Martínez, fueron perjudicados por vidas de bajos ingresos. Martínez ha logrado todo esto mientras funcionaba como una madre sustituta de una hermana menor y hermano. Su familia regresó a México cuando Martínez tenía 14 años porque su abuela se había enfermado gravemente. Pronto, los padres de Martínez decidieron que sus tres hijos mayores regresarían a Estados Unidos, para vivir con una tía y un tío y sus cinco hijos. El resto de la familia permanecería en Oaxaca. Mientras su padre se despidió de los tres niños, sus últimas palabras para Ilda fueron: "Recuerda que eres lo unico que tus hermanos tendrán". Desde su escuela USF, ella suele usar Skypes y los textos para hablar con ellos casi todos los días. Los éxitos han hecho que sus ambiciones sean más tangibles, accesibles y concretas. Martínez quiere ayudar a los niños, especialmente a los que se han separados de sus padres por la agitación de la inmigración. El invierno pasado, decidió probar sus sueños en contra de la experiencia a primera mano. Ella tomó un trabajo de medio tiempo enseñando a niños de 2 años en el centro de desarrollo infantil de RCMA en Mulberry. Le encantó, y derramó lágrimas como los niños se fueron para el verano. Hoy en día, ella es un erudito del Milenio que significa que es una estudiante intensiva, y pocos otros obstáculos, se paran entre Martínez y un doctorado en educación temprana y psicología para niños. Martínez puede mantener un buen historial académico y simplemente renovar su beca año con año. Después de cuatro años de distancia, el padre de Martínez, José Martínez, regresó a Florida poco después de que su hija recibió una noticia que le cambio su vida recibio una beca. Llegó a tiempo para ver a su hija graduarse de la escuela secundaria y la Universidad de Polk State.

Her father, a middle-school dropout, made sure that his first child knew the value of getting an education – and the consequences of lacking one. From age 8 to age 15, Ilda spent summers in the fields in Michigan and North Carolina. She remembers carrying buckets, heavy with blueberries; rising at 4:30 on cold mornings to prepare lunches; and working until 10 p.m. as the summer sun lingered on the horizon.  “If you don’t want to wind up where we are,” warned her father, “then you need to study.”  “I’ve always been a good student,” Martinez said.

She graduated from Polk State Collegiate High School with a grade-point average of 3.9. Along the way, Martinez balanced a dizzying array of activities. She played on the soccer team, performed with the orchestra and sang in the chorus. She helped migrant families and served on a United Way education group that studied problems among students who, like Martinez, were handicapped by low-income lives.

Martinez has accomplished all this while functioning as a surrogate mother to a younger sister and brother.  Her family returned to Mexico when Martinez was 14 because her grandmother had become gravely ill. Soon, Martinez’ parents decided that their three oldest children would return to the U.S., to live with an aunt and uncle and their five children. The rest of the family would remain in Oaxaca. As her father bid the three children goodbye, his last words for Ilda were: “Always remember, you are the only thing they will have now.” From her school USF, she Skypes and texts them nearly every day.

The successes have made her ambitions more tangible, accessible and concrete. Martinez wants to help children, especially those separated from their parents by the turmoil of immigration.  Last winter, she decided to test her dreams against first-hand experience. She took a part-time job teaching 2-year-olds at RCMA’s Mulberry Child Development Center. She loved it, and shed tears as the children left for the summer.

Now, she is a Gates Millennial Scholar which means extensive study, and few other obstacles, stand between Martinez and a PhD in early-childhood education and child psychology. Martinez can maintain a good academic record and simply renew the scholarship from year to year.

After four years away, Martinez’ father, Jose Martinez, returned to Florida soon after his daughter received her life-changing news of the scholarship. He arrived in time to see her graduate from both high school and Polk State College.